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Foi um dos portos americanos mais importantes durante a época colonial, pois qualquer navio carregado de riquezas sul-americanas tinha que passar por aqui. Por ser a escala da Marinha, foi necessário preparar um sistema de defesa para garantir a segurança dos habitantes da cidade e do tráfego de galeões, o que resultou em um dos conjuntos de arquitetura militar mais marcantes da América. A UNESCO, declarando o porto e as fortificações de Portobelo Patrimônio Mundial em 1980, reconheceu o caráter excepcional desta cidade construída à beira do mar do Caribe.